La obesidad, incluso algunos kilos de más, ya es una causa conocida de enfermedad cardiovascular y diabetes tipo 2.

Ahora hay evidencia de que el exceso de peso encoge el cerebro de las personas de edad avanzada, haciéndolos potencialmente más vulnerables a la enfermedad de Alzheimer, la demencia y el deterioro cognitivo.

“La clave es: una buena salud vascular equivale a una buena salud cerebral”, dijo Cyrus Raji, autor principal de un nuevo estudio, “La estructura del cerebro y la obesidad”, publicado en línea esta semana en Human Brain Mapping. “Lo que es malo para el corazón también es malo para el cerebro”.
El estudio se centró en 94 sujetos, de 70 años y más, con sobrepeso (con un índice de masa corporal de 25-29,9) u obesos (con un IMC de 30 o superior). Un IMC normal es de 18.5 a 24.9.

Los sujetos no tenían ningún signo clínico de la enfermedad de Alzheimer o demencia cuando se escanearon sus cerebros, mediante un examen de seguimiento clínico cinco años después. La idea era solamente mostrar los impactos en el volumen cerebral atribuible a la obesidad y al aumento de peso, no la enfermedad de Alzheimer o la enfermedad cerebral.

Los resultados mostraron ser dramáticos.

Los pacientes con sobrepeso perdieron un 4 por ciento del tejido en los lóbulos frontales de sus cerebros en comparación con sus pares de peso normal. Pero los que eran obesos tenían el doble de pérdida de cerebro, un 8 por ciento menos tejido en los lóbulos frontales, un área crucial para la atención y la planificación.

La evidencia indica que los mismos procesos patológicos que afectan al corazón, incluyendo las enfermedades cardiovasculares y la diabetes tipo 2, también afectan el cerebro. Raji dijo que el aumento de peso reduce el flujo de sangre, nutrientes y oxígeno a los tejidos del cerebro, lo que resulta en su contracción.

El estudio se basó en imágenes sofisticadas del cerebro de pacientes de Pittsburgh que la Universidad de California, Los Ángeles, luego usó para producir mapas tridimensionales del cerebro.

“Hay dos cosas que son especiales acerca de este estudio”, dijo Raji. “Tenemos escaneos cerebrales de muy alta resolución de las personas, por lo que podemos ver bien las estructuras. También contamos con técnicas informáticas avanzadas para mapear todas las partes del cerebro con una técnica de mapeo tridimensional que no se podía hacer antes”.

Las técnicas de mapeo también hicieron posible hacer mediciones detalladas del volumen del cerebro.

Basándose en los resultados del estudio, las personas mayores definidas como obesas perdieron tejido cerebral en cinco áreas del cerebro: los lóbulos frontal y temporal (críticos para la planificación y la memoria), la circunvolución del cíngulo anterior (función ejecutiva y atención), el hipocampo (memoria a largo plazo) y los ganglios basales (movimiento). Los sujetos con sobrepeso mostraron pérdida de cerebro en los ganglios basales, pero también mostraron contracción en la corona radiata, la materia blanca compuesta de los axones, y el lóbulo parietal (sensación y cognición).

El estudio concluye que los cerebros de las personas obesas parecen 16 años mayores que aquellos de las personas delgadas, mientras que los cerebros de las personas con sobrepeso se ven ocho años mayores.

Raji dijo que los estudios cerebrales demuestran que la edad por sí sola no encoge el cerebro. El encogimiento más probablemente es resultado de la diabetes tipo 2 y la enfermedad cardíaca que tienden a ocurrir en pacientes de edad avanzada.

En la diabetes tipo 2, las personas se vuelven insensibles a la insulina que producen de forma natural, desatando la producción excesiva de insulina. El exceso de insulina en el torrente sanguíneo, una condición conocida como hiperinsulinemia, parece afectar negativamente a los vasos sanguíneos y las neuronas, posiblemente contribuyendo a la pérdida de masa cerebral.

Lee el resto del artículo original publicado por The Seattle Times.

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